Los efectos del colesterol: mucho más allá del corazón

Diario Médico publica esta semana un artículo sobre los efectos del colesterol sobre la salud, que van más allá del corazón:

Es conocido el papel fundamental que ejerce el colesterol en el correcto funcionamiento del organismo. El territorio cardiaco sigue siendo el más explorado, en consonancia con la enorme incidencia y prevalencia de las enfermedades cardiovasculares. El resto de áreas de influencia han sido mucho menos exploradas, pero en algunas de ellas empiezan a estudiarse a fondo los efectos de este componente ubicuo e indispensable para la vida. Esta misma semana, un estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) ofrece pruebas del vínculo que podría existir entre el exceso de colesterol y la esterilidad femenina. Según ha visto un equipo estadounidense en ratones, el colesterol induce la activación prematura del óvulo, reduciendo la fertilidad.

Si se confirma en humanos, este efecto ayudaría a explicar los resultados de algunos estudios en humanos, como el publicado el pasado mes de agosto en Journal of Clinical Endocrinology & Metabolism, que los niveles de colesterol libre en sangre, tanto en hombres como en mujeres pueden aumentar el tiempo que tardan las parejas en conseguir un embarazo.

Cáncer

Una de las patologías en las que se investiga con más intensidad es cómo influye el colesterol en el cáncer…

El cáncer de mama es, posiblemente, el más estudiado en cuanto a su relación con el colesterol. Así, un estudio publicado a finales de 2013 en Science reveló que un metabolito del colesterol, denominado 27HC, funciona como los estrógenos al fomentar la expansión de la mayoría de tumores de este tipo.

Para Pedro Mata, presidente de la Fundación Hipercolesterolemia Familiar, la relación del cáncer de mama con el colesterol puede estar modulada por la dieta. Este especialista considera sumamente valiosa la información que están aportando los diversos estudios sobre el papel del colesterol más allá de las enfermedades cardiovasculares. No obstante, aclara que este sigue siendo el principal campo de batalla. “Nosotros tenemos una cohorte de 4.000 personas con hipercolesterolemia familiar (HF). Ya se han producido unos 70 fallecimientos, el 62 por ciento de los cuales fueron por enfermedad coronaria y sólo el 19 por ciento por cáncer”. En cambio, en la población control, formada por familiares no afectos, entre los escasos fallecimientos registrados “el cáncer ha sido la patología más prevalente”. En todo caso, el experto aclara que, de momento, el seguimiento medio a los individuos de la cohorte es de una media de cinco años. “Cuando alcancemos un seguimiento de 20 años ya veremos qué ocurre”.

Cerebro

Lo que sí ha observado el equipo de Mata, aunque de momento sólo ha sido en un pequeño estudio con personas de una edad media de 60 años que se publicó en 2012 en American Journal of Medicine, es que el 21,3 por ciento de individuos con HF tenían deterioro cognitivo leve, frente a únicamente el 3 por ciento de los controles. “En los afectados por HF la cifra es de casi siete veces más, un resultado muy significativo”, apostilla el especialista.

La relación con el deterioro cognitivo en general y con la enfermedad de Alzheimer en particular se ha explorado en animales de laboratorio, en los que se ha apreciado que “un exceso de colesterol puede deteriorar el aclaramiento de beta amiloide”, añade Mata…

Guardián

El colesterol es una pieza clave en la arquitectura celular, en concreto, en la membrana, a la que da fluidez además de permitir la comunicación con el entorno. Esta máxima bioquímica se hizo más visible que nunca (en detalle y en movimiento) gracias al trabajo de un grupo de investigadores de la Universidad de California, en Irvine. Con ayuda de tecnología aportada por el Centro Nacional de Investigación de Neutrones, pudieron examinar la membrana celular a una resolución mil veces mayor que la ofrecida por un microscopio óptico. Sería el equivalente a ampliar la punta de una aguja a las dimensiones de un edificio. Este vistazo sin precedentes de la membrana celular, según se publicó después en Biophysical Journal, tenía como objeto encontrar nuevas vías para mejorar la administración de los fármacos. Los científicos pudieron observar a las células en movimiento, y el efecto que causaba en las membranas la presencia y ausencia del colesterol.

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